Interview Heleen Huisjes

‘Corona heeft het toerisme veranderd’

Door: Marike Kerbert

Heleen Huisjes heeft de afgelopen twee jaar veel geluisterd naar ondernemers in de toeristenbranche. Die hadden het zwaar. Als directeur van VisitBrabant zette ze met haar team en partners in korte tijd een nieuwe aanpak op voor de toeristische sector. “Met veel aandacht voor juist die kleinere Brabantse ondernemers”, zegt ze. Voor bezoekers van buiten Brabant was er een nieuwe boodschap. “Helaas konden we die niet oproepen nu naar Brabant te komen, maar we konden ze wel zeggen: ‘weet dat dit moois op u ligt te wachten’.” Brabanders en Nederlanders lieten ze juist zien: ‘Hier moet je zijn in Brabant!’

Voor veel groepen in de samenleving is het een onzekere tijd geweest, zegt Heleen Huisjes. Maar ondernemers in de cultuur, de horeca en andere recreatieve bedrijven zijn wel heel erg op de proef gesteld. Ze zag verdriet, wanhoop, mensen die terneergeslagen waren. “Dat is logisch. Daar wordt met zoveel passie gewerkt. Het is hard als dat ineens niet meer mag. Zelfs in periodes dat ze wel open waren, was hun gevoel van gastvrijheid aangetast. Een gastvrije ontvangst is moeilijk als je afstand moet houden en vroeg moet sluiten.”

Visit Brabant

VisitBrabant is een zelfstandige stichting die in opdracht werkt van bedrijven, provincie en gemeenten. Het is de marketingorganisatie van de Brabantse vrijetijdseconomie en wordt gefaciliteerd door de provincie. De stichting werkt aan kennisontwikkeling, versterking van het aanbod, promotie en draagt bij aan boekingen. De afgelopen twee jaar heeft VisitBrabant zich steeds weer moeten aanpassen. Heleen: “In februari 2020 stonden we klaar om los te branden met een campagne voor dat jaar, alles was klaar, alles was ingekocht. In drie weken tijd hebben we de plannen 180 graden moeten omgooien.” Vanaf dat moment was de uitvoering onzeker. Hadden ze een bijeenkomst georganiseerd voor ondernemers, of een kennissessie, kon die plotseling toch niet doorgaan. De boodschap ‘kom op bezoek in Brabant’ moest worden bijgesteld. Nog iets anders: “In Brabant hadden we ons nooit beziggehouden met drukte. Doordat mensen in de lockdown de natuur opzochten, werd het soms te druk op parkeerplaatsen bij natuurgebieden. Daarom hebben we de druktemeter opgezet, om bezoekers de weg te wijzen naar rustige plekken.”

Corona heeft tourisme veranderd

Corona heeft het toerisme veranderd, vertelt Heleen. Sinds de oprichting van VisitBrabant in 2013 spant de organisatie zich in om meer buitenlandse bezoekers aan te trekken. Campagnes richten zich vooral op Duitsers en Belgen. De bedoeling is dat zij niet voor een dagje komen, maar wat langer blijven. De Duitsers en Belgen worden verleid met een afwisseling van stad en platteland. Heleen: “Wat we altijd al onder de aandacht hebben gebracht, is de combinatie van grote trekkers en kleiner aanbod.” Denk bijvoorbeeld aan de historische en industriële binnensteden, van waaruit je binnen de kortste keren in de natuur staat. “Fietsen, wandelen en natuur combineren goed met binnensteden, lekker eten en musea.”

Verder is er natuurlijk de ‘zachte’ kant van Brabant, zegt Heleen: het goede leven, het bourgondische leven, de gastvrijheid, de feestelijkheid: optochten, fanfares. En carnaval? Heleen: “Carnaval is een prachtig feest waar we trots op zijn, maar zeker dit jaar vragen we niemand van buiten Brabant om hier carnaval te komen vieren.”

Heleen ziet dat door corona de accenten zijn verschoven. Mensen consumeren meer lokaal. Ze kiezen vaker voor de veiligheid van hun eigen omgeving en zijn die ook meer gaan waarderen. Vergeleken met ‘vóór corona’ is de interesse van bezoekers voor de lokale en regionale verhalen gegroeid, en ook voor lokale producten. Ze willen naar de marktjes waar de inwoners van hun vakantiebestemming ook komen. Ze willen met een gids uit de buurt op pad. Heleen: “Wij grijpen dat met twee handen aan in Brabant, want die lokale en persoonlijke kracht is precies waar wij sterk in zijn.”

HIER MOET JE ZIJN IN BRABANT

In de zomer van 2021 heeft VisitBrabant een campagne op poten gezet om juist de kleinere ondernemers in de schijnwerpers te zetten. Zij konden ‘met een paar drukken op de knop’ een campagnebeeld maken, met een eigen foto van hun bedrijf erop en een eigen slogan. Heleen: “Zo konden ze heel gemakkelijk aansluiten op de Brabantbrede campagne. Wij zorgden ervoor dat hun locatie zichtbaar werd, bijvoorbeeld in krantenbijlagen of in een digitaal magazine.” Het team van Heleen maakte voor ondernemers bovendien stoepborden in de vorm van de inmiddels bekende rode pijl, met de slogan erop die de ondernemers zelf hadden bedacht. “Toen alles weer openging, hebben we die in één nacht door heel Brabant voor hun deur gezet. Dus de winkeliers, horeca- en andere ondernemers werden ’s ochtends wakker en vonden die pijlen voor hun deur, met hun eigen slogan en de oproep: HIER MOET JE ZIJN IN BRABANT. Om bezoekers op de mooiste plekken te wijzen, maar ook om de ondernemers een hart onder de riem te steken. Ze waardeerden het enorm.”

Nu zijn bijna alle beperkingen opgeheven. De toeristen mogen weer komen. Graag zelfs. Brabantse en Nederlandse toeristen, Belgen en Duitsers, iedereen is meer dan welkom. Heleen: “Ondernemers in de toeristische sector hebben echt al hun reserves aangesproken. Sommigen hadden net geïnvesteerd en toen ging alles dicht. Corona heeft in dat opzicht gekke effecten gehad. De koplopers zijn soms harder getroffen dan de ondernemers die het de voorafgaande jaren rustiger aan deden.”

Brabant Drive-thru

Vooruitlopend op het nieuwe seizoen ging VisitBrabant afgelopen herfst ‘over grenzen’. Zo organiseerde het een evenement om Brabant weer in de reisgidsen in België en Duitsland te krijgen. Grote reisbureaus en touroperators kregen een uitnodiging voor de ‘Brabant Drive-thru’: een driedaagse rally door de provincie. Heleen: “Een echte autorally, met een gastvrije ontvangst.” In plaats van op de beursvloer een folder te bekijken, mochten de touroperators en reisagenten het echte Brabant zelf beleven. “De tocht ging langs highlights, over de mooiste wegen dwars door onze provincie. Er waren pitstops bij de parels in Brabant.” De campagne heeft succes, het resultaat is al zichtbaar. Toch hebben de Brabantse horecaondernemers ook nu nog zorgen, door een tekort aan personeel. Toen de openingstijden weer wat ruimer werden, moesten sommige restaurants daardoor toch een paar dagen per week sluiten. Dat kost omzet die ze hard nodig hebben. Maar er knaagt nog iets anders aan de Brabantse ondernemers. Door het gebrek aan personeel kunnen sommige van hen niet altijd de kwaliteit bieden die ze gewend waren. Heleen: “Op een toonbank lag een briefje: ‘excuus als u wat langer moet wachten’. Dat is niet wat de ondernemers willen. Ze willen juist kwaliteit leveren. Dat is nu de struggle.” Toch zien Heleen en VisitBrabant de toekomst positief in. “We gaan weer opbouwen. Dat lukt samen met de Brabantse ondernemers, ons mooie aanbod en de goede samenwerking. Het goede leven is hier te ontdekken.”