BioConnection: succesvolle verbinding met de hele wereld vanuit Oss

Door: Jeroen van Oort

Fotografie: Nils van Houts

Alexander Willemse is chemisch technoloog en sinds 2008 de CEO van BioConnection op het Pivotpark in Oss. BioConnection legt de verbinding tussen medicijnontwikkelaars en medicijnproducenten. Als ik binnenkom begint hij direct enthousiast te vertellen: “De kracht van BioConnection is de enorme flexibiliteit”. Hij overhandigt een folder waarop de mogelijkheden van BioConnection overzichtelijk worden weergegeven.

Willemse vertelt: “Farmacie is een heel gesloten markt. Dat komt door de grote hoeveelheid kennis die nodig is om een nieuw medicijn te ontwikkelen, en ook door de strenge richtlijnen die gelden. BioConnection voldoet volledig aan zowel alle Europese (EMA) als aan alle Amerikaanse (FDA) standaarden. Zo kunnen wij de verbinding zijn tussen medicijnontwikkelaars en de markt. We groeiden van twee gedetacheerde krachten vanuit Organon bij mijn komst in 2008 naar 6 mensen in 2016 toen we RY overnamen. Nu werken er zo’n zestig mensen, en we hebben continu vacatures.”

Ontwikkeling van medicijnen

Ontwikkelaars van medicijnen doorlopen een langdurig traject van idee tot marktintroductie. Na de eerste laboratoriumproductie volgt een kleinschalige testproductie, vervolgens een iets grootschaliger testproductie en zo gaan we uiteindelijk naar de markt. Alle stappen die we doorlopen moeten aan strenge protocollen voldoen. BioConnection kan alle stappen uitvoeren, zowel in de testfases als voor markthoeveelheden.

Eigen productie en een goed netwerk

Het businessmodel van BioConnection is op twee poten gestoeld: eigen productiemogelijkheden en een goed netwerk. Veel mogelijkheden heeft het bedrijf zelf in huis. In de cleanrooms, die aan de allerhoogste farmaceutische hygiëne-eisen voldoen, worden kleine hoeveelheden van een medicijn verpakt, bijvoorbeeld in een flacon (of vial), direct in een injectiespuit, of gevriesdroogd. Maar ook opschalen naar productiehoeveelheden voor de eindmarkt is hier mogelijk. Willemse: “Toen ik hier in 2008 kwam, hadden we maar een paar mogelijkheden en ging alles via Organon. Inmiddels kunnen we alles zelf en is de fabriek van ons. Dat komt ook door de tweede poot van het businessmodel: wij hebben een wereldwijd netwerk waarmee wij iedereen kunnen bedienen. BioConnection kan de klant volledig ontzorgen bij opschalen en productie.”

Goede markt voor medicijnen

Medicijnproductie is een heel interessante en toekomstbestendige markt. Mensen worden steeds ouder en zullen daarom steeds meer medicijnen gaan gebruiken. Maar ook de medicijnen zelf worden steeds specifieker, steeds gerichter op één hele specifieke ziekte, of soort ziekte. Was er bijvoorbeeld vroeger één soort chemokuur voor alle soorten kanker, inmiddels is er voor veel soorten kanker een specifiek medicijn. De effectiviteit van die medicijnen is veel groter geworden en de bijwerkingen zijn kleiner. Die steeds specialistischere medicijnen zorgen er ook voor dat de markt voor een gemiddeld medicijn kleiner wordt. Juist voor dat soort specialistische medicijnen is BioConnection een ideale partner. “En met onze nieuwe productielijn zijn wij ook prima in staat grootschalige producties, zoals bijvoorbeeld voor een Covid19-vaccin, te produceren”, zegt Willemse trots.

De sleutel voor Oss is kennis

Willemse en ik werkten vijftien jaar geleden samen bij OctoPlus op het BioSciencepark in Leiden. De vergelijking met Oss is dan ook snel gemaakt. Basis van het succes van Leiden is volgens Willemse de onderwijsketen. Op universitair, HBO- en MBO-niveau zijn daar geschikte opleidingen voor de farmacie. Met de Radboud Universiteit op korte afstand zit het in Oss qua universitair niveau wel goed. Maar opleidingen op HBO- en MBO-niveau zouden de groei van het Pivotpark zeker kunnen versterken. Aan de andere kant zijn mensen in Leiden snel geneigd naar andere bedrijven over te stappen. Op het BioSciencepark zelf, maar ook naar Amsterdam, Haarlem en Bilthoven. Mensen op het Pivotpark hebben veel minder de neiging om te verkassen, zeker niet naar buiten Oss. Mede daardoor was de Organoncrisis zo erg voor de mensen die er werkten. Maar net zo goed is die honkvastheid de basis geweest om van Pivotpark het succes te maken dat het nu is.

Nationalisme

De coronacrisis heeft voor BioConnection wel gevolgen. Door sterk nationalistisch getinte politiek is het veel moeilijker geworden aan sommige grondstoffen te komen. De Amerikaanse Defence Production Act uit 1950 maakt het bijvoorbeeld moeilijker om aan bepaalde benodigdheden zoals vials en vulsets te komen. President Biden heeft deze vials en overige producten op basis van deze wet naar zich toe getrokken. Willemse: “Je komt niet zomaar aan andere, want alles in onze branche moet gecertificeerd zijn. Dat maakt het soms uitdagend. Wij gebruiken bijvoorbeeld in de productie veel disposibles, dat is het eenvoudigst. Maar ook die zijn momenteel slecht verkrijgbaar. Daarom stappen we nu over op productie vanuit roestvaststalen ketels. Net iets omslachtiger, maar dat gaat ook goed.” Hiermee komen we weer terug op het beginpunt; flexibiliteit zit in de aard van het bedrijf. Dat komt goed uit in deze tijd, anders komt de farmaceutische productiewereld tot stilstand. Het ziet ernaar uit dat ze dit in Oss wel gaan overleven.